En el medio de San Francisco hay una planta piloto de Wildtype, una de las pocas empresas de productos del mar cultivadas con células en los Estados Unidos. En el interior, cultiva salmón coho de grado sushi en tanques similares a los que se usan en las cervecerías, sin necesidad de pescar ni cultivar.

El cultivo comienza con la toma de una pequeña muestra de una especie de pez vivo. Luego, las células se multiplican como en la naturaleza en los vasos grandes y eventualmente se convierten en partes grasas y magras de un filete de pescado.

Dependiendo de con quién hable, el pescado sin pescado podría ser el próximo gran avance en la producción de productos del mar. Si bien los productos del mar de origen vegetal en los EE. UU. representan solo el 0,1 % de las ventas de productos del mar (menos del 1,4 % del mercado de la carne de EE. UU. está ocupado por alternativas a la carne de origen vegetal), los capitalistas de riesgo se toman en serio los productos del mar basados ​​en células. BlueNalu, con sede en San Diego, ha recaudado 84,6 millones de dólares (74,8 millones de libras esterlinas) desde su fundación en 2018 y Wildtype ha recibido 100 millones de dólares (88,4 millones de libras esterlinas) en financiación de la Serie B con inversiones de Leonardo DiCaprio, Bezos Expeditions y FootPrint Coalition de Robert Downey Jr, entre otros. otros.

Los empresarios y defensores dicen que los productos del mar cultivados en células y libres de crueldad son una solución a los muchos problemas ambientales de la industria pesquera, incluida la sobrepesca, los riesgos para la salud del mercurio y los microplásticos, y la falta de trazabilidad. La cadena de suministro de productos del mar insostenible actual suele tener entre 10 y 15 intermediarios entre los pescadores o agricultores y la persona que finalmente los compra.

El cofundador y director ejecutivo de Wildtype, Justin Kolbeck, un exdiplomático que ha trabajado en el extranjero sobre la inseguridad alimentaria, está preocupado por cómo las prácticas actuales impulsarían la creciente demanda de productos del mar de una población en crecimiento.

“El alcance de lo que estamos tratando es tan amplio que si no todos tenemos éxito, fracasaremos colectivamente como especie”, dijo. “No podemos arreglar esto cuando lleguemos a ese punto, tenemos que arreglarlo ahora, mientras los océanos aún tienen tiempo para recuperarse”.

En muchos casos, los productos pesqueros viajan alrededor del mundo varias veces antes de llegar al consumidor final.

Esto alimenta a los ricos con otro alimento… Incluso en el nivel más barato, no será el alimento que come la mayoría de la genteBenjamin Halpern

“Estamos a un desastre ambiental de una interrupción extraordinaria de la cadena de suministro y el consumo mundial de productos del mar está en su punto más alto”, dijo Lou Cooperhouse, fundador y director ejecutivo de BlueNalu, que se centra principalmente en la cría de atún rojo. Él prevé que se construyan fábricas en todo el mundo en la próxima década que puedan satisfacer la demanda de los consumidores y dice que están listas para escalar rápidamente.

Se necesitan fuentes sostenibles de productos del mar para satisfacer la demanda de una población mundial en crecimiento que alcanzará los 10 000 millones para 2050. platos de comida durante los próximos dos años, en espera de la aprobación de la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos.

El taco de pescado de serviola de cola amarilla cultivado en células fritas de BlueNalu.El taco de pescado de serviola de cola amarilla cultivado en células fritas de BlueNalu. Foto: Cortesía de BlueNalu

Pero los críticos dicen que para que los productos del mar cultivados en células sean una mejor apuesta para el planeta que la pesca o la agricultura, la industria necesita hacer que sus productos caros sean competitivos en costos y alentar a los consumidores a reemplazarlos voluntariamente con peces capturados en la naturaleza.

También se debe comer en cantidades lo suficientemente altas como para reemplazar el pescado capturado en la naturaleza. Los investigadores dicen que esto es poco probable, dado que la acuicultura, la cría de organismos acuáticos, no ha logrado reemplazar la pesca mundial capturada en la naturaleza, sino que simplemente contribuye a la producción de productos del mar.

“Soy realmente escéptico ante las afirmaciones de que la pesca basada en células marcará una diferencia en la pesca y la conservación de los océanos”, dijo Benjamin Halpern, biólogo marino de la Universidad de California, Santa Bárbara, que ha investigado la capacidad de los productos del mar cultivados para reducir pescar. presión.

El estado de California realizó recientemente la mayor inversión en investigación de proteínas alternativas de cualquier estado de EE. UU. La financiación de $5 millones (£4,4 millones) se dividirá entre tres escuelas de la Universidad de California: UC Berkeley, UC Davis y UCLA. Y la administración Biden respalda la carne cultivada en laboratorio, como se establece en una orden ejecutiva reciente.

Cuando se cultivan en interiores, los mariscos cultivados en células, como el salmón y el atún, se pueden optimizar en cuanto a sabor, textura y valor nutricional.Cuando se cultivan en interiores, los mariscos cultivados en células, como el salmón y el atún, se pueden optimizar en cuanto a sabor, textura y valor nutricional. Foto: Cortesía de BlueNalu

Cuando se cultivan en interiores, los mariscos cultivados en células, como el salmón y el atún, se pueden optimizar en cuanto a sabor, textura y valor nutricional, y se pueden cocinar como pescado tradicional o comerse como sushi. Pero aún se desconoce si los consumidores aceptarán el pescado cultivado en laboratorio.

“Hablamos mucho sobre el precio, el sabor y la conveniencia como las tres áreas centrales en las que la industria de la proteína alternativa debe enfocarse”, dijo Marika Azoff, especialista en participación empresarial en Good Food Institute, una organización de defensa sin fines de lucro que promueve proteínas alternativas. “Deberían saber igual o mejor, deberían ser iguales o más baratos y deberían estar ampliamente disponibles”.

Incluso los escépticos de los cultivos celulares están de acuerdo en que los productos del mar de alta tecnología tienen un gran potencial de mercado, pero dicen que siempre seguirá siendo un producto costoso, incluso si el costo disminuye con el tiempo. También señalan que especies como el salmón y el atún no están particularmente amenazadas en todo el mundo.

“Esto es alimentar a los ricos con un alimento diferente”, dijo Halpern de UCSB. “Incluso en el nivel más barato, y nunca será tan barato, no será la comida que come la mayoría de las personas en todo el mundo”.

BlueNalu anunció recientemente que ha descifrado el código para obtener una rentabilidad significativa en su primera instalación a gran escala, gracias en parte a las tecnologías que reducen los costos operativos y de capital. Combinado con el producto de gama alta y el enfoque de mercado de la compañía, la compañía dice que permitirá un margen bruto esperado del 75%.

Yellowtail de BlueNalu, todo musculoso, cultivado en células, rebozado con cerveza y frito para tacos de pescado.Yellowtail de BlueNalu, todo musculoso, cultivado en células, rebozado con cerveza y frito para tacos de pescado. Foto: Cortesía de BlueNalu

“Veo un papel para la producción alternativa de productos del mar en la comparación de productos del mar sostenibles, así como para la pesca silvestre capturada de forma sostenible y la acuicultura sostenible”, dijo Rob Jones, director global de acuicultura de Nature Conservancy. “Tanto los productos del mar basados ​​en células como en plantas podrían ser parte de ese futuro”.

Jones dijo que los productos del mar alternativos pueden alcanzar entre el 1 % y el 2 % del mercado total, en comparación con las carnes de origen vegetal, pero se deben considerar todos los impactos ambientales y sociales de los métodos de producción, como las emisiones de carbono y las políticas de abastecimiento de ingredientes. .

La mayoría de las empresas de pescados y mariscos alternativos no compartirán su propiedad intelectual y no se sabe qué tan intensivo en energía es el cultivo celular en esta etapa. Cooperhouse de BlueNalu lo compara con la producción de cerveza o bebidas y dice que es importante recordar que la industria pesquera actual es increíblemente intensiva en recursos.

“Sus recursos son la mano de obra en los barcos, el petróleo, el transporte masivo y las muchas vidas animales perdidas por un rendimiento muy ineficiente del 50% al 70%, dependiendo de la especie”, dijo. “Abordemos los problemas de la cadena de suministro global y resolvámoslos una especie a la vez”.

BlueNalu y Wildtype dicen que no existe una solución única para satisfacer la demanda mundial de productos del mar, pero creen que su presencia podría conducir a una mayor sostenibilidad en la industria.

“Las piscifactorías reconocen que sus prácticas actuales deben cambiar y las operaciones de pesca comercial saben que algo debe cambiar”, dijo Aryé Elfenbein, cofundador de Wildtype, quien también es cardiólogo. “Nuestro papel es ayudar con esa transición, para eso estamos realmente aquí”.

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