Hay historias de cooperativas de alimentos que son brillantes motores de éxito.

Tomemos como ejemplo a Weavers Way, que anunció a principios de este mes que recibió una subvención de $1 millón del Programa de Capital de Asistencia de Reurbanización para construir su cuarta tienda en Germantown.

Y hay historias de cooperativas de alimentos resoplando y resoplando, pero tambaleándose y cayendo.

Como la Cooperativa Creekside en Elkins Park que comenzó en 2007, abrió su tienda en 2013 y, aunque se la cobró por ayudar a revitalizar Elkins Park, cerró cinco años después debido a problemas financieros.

Y luego están las historias sobre cooperativas de alimentos cuyo destino aún es incierto. ¿Pueden hacer el ascenso a la prosperidad o no?

Esa es la historia de Kensington Community Food Co-op (KCFC).

Desde que abrió la tienda hace tres años, KCFC ha sido durante mucho tiempo decidido y apasionado, pero ha obtenido pocas ganancias. La directora ejecutiva Nadia Schafer simplemente dijo: “La tienda no despegó”.

El mes pasado, KCFC envió un correo electrónico de vida o muerte a sus miembros.

“No tenemos el dinero en el banco para llevar a cabo las operaciones con normalidad. KCFC ha estado en una posición de efectivo negativa desde junio, incluso después de diferir todos nuestros préstamos. Hemos llegado a un punto de ruptura”, escribió Schafer al anunciar el último intento de financiación colectiva.

Sin el dinero, dijo Schafer, la cooperativa cerraría y su misión de proporcionar alimentos saludables en Kensington, apoyar a los vendedores locales, mantener el refrigerador de Coral Street Community y organizar eventos de desarrollo comunitario se detendría. También dijo que era un esfuerzo de “todo o nada”: recaudar los $200,000 o renunciar.

“Necesitamos esta cantidad para tener la oportunidad de tener éxito; menos que eso no nos permitirá desbloquear el plan de respuesta completo. Dado que estructuramos nuestra campaña como un “todo o nada”, su compromiso no se cobrará a menos que alcancemos colectivamente la meta de $200,000. Si no recaudamos estos $200,000, quiero ser muy claro: KCFC cerrará sus puertas”, advirtió Schafer.

Entonces, ¿quién ayudaría a la pequeña cooperativa?

Hasta la fecha, más de 800 patrocinadores se han unido y donado $204 750, suficiente para pagar una larga lista de mejoras, incluidos $75 000 para una revisión completa de las ofertas de productos y $40 000 para pagar las facturas. “Nuestros miembros se han puesto de pie”, dijo Schafer. “Fue increíble y aleccionador. Recolectamos todo el dinero en 10 días. Era una historia moderna de Rocky”.

Rachel Kerns-Wetherington, miembro de KCFC y expresidenta de la junta, dijo que vio los números con alegría a medida que cada donación los acercaba a su meta.

A diferencia de una tienda de alimentos típica, las cooperativas de alimentos están gobernadas por miembros y administradas democráticamente, y cada miembro tiene un voto. Eso también puede hacer que sea difícil de manejar. “Es increíblemente difícil abrir una cooperativa y mantenerla”, dice Kerns-Wetherington. “Todos tienen una opinión diferente. Cuando tienes una junta de ocho personas, tienes ocho opiniones diferentes y tienes que descubrir cómo obtener un voto”.

KCFC comenzó en 2008, pero tomó seis años encontrar un espacio, eventualmente un bar abandonado en East Kensington destruido por vándalos, y luego otros cinco años para renovar. Si bien les vendría bien una cantidad significativa de trabajo voluntario, los sobrecostos de construcción fueron casi la ruina del esfuerzo incipiente.

En 2019, las puertas finalmente se abrieron y, a pesar de la misión de llevar alimentos frescos a una comunidad desatendida, la comunidad quedó impresionada. La pandemia trajo más dinero, pero ocho meses después, la junta envió una carta de vida o muerte solicitando $20,000 en donaciones de los miembros. También redujo el personal y redujo las horas.

Esta vez, KFCF contrató a Columinate, una organización asesora de cooperativas, y contrató a un experto en cooperativas de alimentos. Dennis Hanley, quien ha trabajado en el negocio de comestibles durante 47 años, en todos los estados, ha tenido 15 asignaciones internacionales y ha operado 27 tiendas.

Fue directo en su evaluación inicial de KCFC.

“Todo estaba mal”, dijo Hanley.

Hanley explicó que hay tres cosas que una tienda de alimentos debe hacer bien: la combinación correcta de productos, un servicio al cliente de calidad y el precio correcto.

“He visto tiendas que pierden dos de tres. KCFC faltaba en tres de los tres”, dijo Hanley. Uno de los principales problemas fue que la combinación de productos no reflejaba la gran comunidad puertorriqueña y negra de la tienda.

Hanley, quien comenzó en septiembre, tiene entre seis y nueve meses para encaminar a KCFC. Le dijo a la junta que recaudara dinero para crear un “margen de maniobra”, después de lo cual cerró la tienda, temporalmente esta vez, para redecorarla y relanzarla. Se negó a dar una fecha exacta para la reapertura, pero insinuó que sería pronto.

Para KCFC es una nueva oportunidad de vida.

Kerns-Wetherington dijo que su sueño para la gente de Kensington es tener una tienda de comestibles que pueda estar en el verde con una mezcla diversa de productos para satisfacer todas las necesidades de las personas que compran allí.

Dennis Hanley dijo que cree que KCFC puede hacerlo.

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