El líder de una de las compañías de alimentos y agricultura más grandes de Estados Unidos dijo el 11 de octubre que los agricultores del país deben ser elogiados por su papel fundamental en la provisión de seguridad alimentaria, incluso si su trabajo a veces se pasa por alto.

Beth Ford, presidenta y directora ejecutiva de Land O’Lakes Inc., fue invitada a la serie de conferencias Henry C. Gardiner Global Food Systerms, celebrada en el Auditorio McCain de la Universidad Estatal de Kansas. Habló durante casi una hora en un chat moderado por Tyne Morgan, el productor ejecutivo de US Farm Report.

Ford lidera una empresa que lanzó recientemente una campaña que promueve el futuro de la agricultura como “arraigado en el mañana”.

Conectar a todos

“Realmente pensamos en cómo podemos conectar a los agricultores y lo que hacen a diario con personas que no están familiarizadas con la agricultura”, dijo Ford. “Y en este momento esa es la mayoría de la gente, porque menos del 1% de la población mundial está directamente involucrada en la agricultura. La gente no entiende la agricultura, no entiende el suministro de alimentos, y no entiende el arduo trabajo que implica todos los días”.

Ford comparó la seguridad alimentaria con la seguridad nacional. “Y veo a los agricultores como los ambientalistas originales, los empresarios originales; constantemente están invirtiendo en su tierra para todos nosotros. Y tienen que ser fuertes al respecto. Queremos que la gente entienda que los agricultores… resuelven grandes problemas”.

Ford calificó la falta de conciencia mundial sobre la agricultura y el suministro de alimentos como “aterradora, en realidad”.

Para alimentar a una población mundial que se estima crecerá a casi 10 000 millones de personas, “para 2050 necesitaremos producir más alimentos que en los últimos 5000 años combinados. Ese es el desafío. Este es un trabajo significativo, un trabajo importante, y comienza con el agricultor.

“Cuando digo que la seguridad alimentaria es seguridad nacional, la mayoría de la gente dice: ‘Oh, sí, estoy de acuerdo’. Pero no sé si la gente piensa que la comida simplemente aparece en los estantes”.

Divisoria digital

Ford dijo que su puesto en una empresa agrícola líder le brinda ciertos privilegios para trabajar en muchos de los mayores desafíos que enfrenta la agricultura.

Uno que aprecia, dijo, es el Proyecto de Conexión Estadounidense, un esfuerzo de Land O’Lakes para cerrar la brecha digital común a muchas áreas rurales. Más de 175 empresas y organizaciones de EE. UU., incluido el Departamento de Comercio de EE. UU. y Microsoft, se han unido para proporcionar banda ancha y Wi-Fi gratis en muchas comunidades rurales de EE. UU.

Ford dijo que el grupo aseguró con éxito el apoyo bipartidista para la legislación para cerrar la brecha digital, recibiendo $ 65 mil millones del Departamento de Comercio de EE. UU.

“No podemos esperar años para que esto suceda”, dijo. “Ese esfuerzo ha sido enormemente exitoso, pero tendremos aún más éxito si podemos implementar todo en todo el país”.

Tres retos por delante

Ford dijo que otros tres temas son “principales en mi mente” como desafíos para la agricultura estadounidense.

“No 1”, dijo, “es inaceptable que hayamos dejado de invertir en investigación agrícola a nivel del gobierno federal. Digo esto porque China nos está superando 5 a 1; nuestro país está al nivel de la década de 1970 para la investigación agrícola.

“Necesitamos el mejor pensamiento y tecnología en agricultura para enfrentar este gran desafío de crear más alimentos para 2050 que todos los años anteriores combinados”.

Un segundo desafío: la reforma migratoria. “Necesitamos tener una fuerza laboral en este país”, dijo Ford. “Nos faltan 2,5 millones de trabajadores. Si he conocido corporaciones y senadores… lo que me entristece es que nadie -desde [either] lado del [political] pasillo – no está de acuerdo, necesitamos mano de obra. Y sin embargo, aquí estamos. No estamos haciendo ningún cambio.

“Entiendo la conversación sobre la seguridad fronteriza. Necesitamos seguridad fronteriza. Pero necesitamos una solución, porque el año pasado más de 6 millones de acres de tierra estadounidense quedaron sin sembrar debido a la falta de mano de obra. En el Valle Central de California, alrededor de un tercio de los cultivos recogidos a mano no se cosecharon el año pasado debido a la falta de mano de obra. Tenemos que resolver este problema y encontrar una solución”.

Ford dijo que el agua es un tercer desafío para la agricultura estadounidense. “Ese es un desafío de estado a estado, y estoy preocupado porque hay implicaciones federales. Cuando hay una batalla por el agua entre el campo y la ciudad, la mayoría de la gente no comprende la necesidad de la agricultura y el suministro de alimentos rurales.

“Me gustaría mucho tener una política de agua; No estoy hablando de derechos de agua. Estoy hablando de inversiones en embalses, tuberías, desalinización. [and more] … Necesitamos descubrir qué tecnología podemos usar para darnos una ventaja con el tiempo y resistir nuestro clima cambiante.

“Esas son las tres cosas que creo que… [Land O’Lakes] invierta tiempo extra y haga todo lo posible para decirnos que tengamos esta conversación. Estos van a ser serios problemas para [Americans] si no los resolvemos”.

Voz poderosa en ag

Ford ha sido presidente y director ejecutivo de Land O’Lakes, una empresa de agronegocios y producción de alimentos de Fortune 200, desde 2018. Su carrera de 35 años abarca seis sectores en siete empresas.

Anteriormente, la revista Fortune la reconoció como una de las 50 líderes más importantes y las mujeres más poderosas del mundo, y fue incluida en la lista de las mejores líderes de Fast Company. Recientemente apareció en la columna Corner Office del New York Times y en un segmento de “60 Minutos” titulado “The Farmer’s Advocate”.

La Universidad Estatal de Kansas estableció la serie de conferencias Henry C. Gardiner Global Food Systems para brindar educación basada en la ciencia sobre cuestiones alimentarias mundiales. La serie permite a los estudiantes, educadores, personal y residentes de Kansas interactuar con líderes de la industria alimentaria estadounidense e internacional sobre temas de actualidad.

La serie de conferencias está financiada por la familia Gardiner de Ashland, Kan. Henry C. Gardiner, quien falleció pocos días antes de la primera lectura en 2015, era conocido como un líder visionario que dedicó su carrera a mejorar la industria de la carne vacuna a través de la ciencia y la tecnología.

Vea una transcripción y un video del chat de Ford con Morgan en línea.

Melgares es escritor de noticias y reportajes para K-State Communications and Agricultural Education. Fuente: Servicio de noticias de investigación y extensión de K-State

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