En el otoño de 2013, Rose W. Wang ’13-14 y su amiga Laura E. D’Asaro ’13 trajeron enormes platos de bichos fritos (gusanos de harina, gusanos de cera y grillos) al comedor de Kirkland. Esperaban que sus compañeros de clase se los comieran y les dijeran qué bichos sabían mejor.

Pero las reacciones de los estudiantes no fueron las que esperaban. “La gente no comería insectos enteros”, dice D’Asaro.

D’Asaro y Wang no solo ofrecieron insectos fritos a sus compañeros de clase por el factor sorpresa: era parte de su misión más grande de comenzar su propia compañía de alimentos a base de insectos.

Después de graduarse, D’Asaro, Wang y Meryl N. Breidbart fundaron ’13 Chirps, una línea de bocadillos de proteína de grillo que ahora se venden en tiendas de todo el país. Durante una conversación de Zoom, los tres cofundadores recuerdan y se ríen de sus días universitarios, interrumpiéndose ocasionalmente con una broma. “Es una banda que realmente no puedes formar de otra manera. Son como mis primeros maridos”, dice Breidbart.

Rose W. Wang, exalumnas de Harvard, Laura E. D'Asaro y Meryl N. Breidbart son las cofundadoras de Chirps, una empresa que vende productos alimenticios elaborados con grillos secos.Rose W. Wang, exalumnas de Harvard, Laura E. D’Asaro y Meryl N. Breidbart son las cofundadoras de Chirps, una empresa que vende productos alimenticios elaborados con grillos secos. gracias a los chirridos

Su sitio web detalla la historia de origen de la empresa. En diferentes circunstancias, los tres fundadores habían intentado comer insectos y se llevaron una grata sorpresa. D’Asaro probó una oruga durante su investigación en Tanzania. Wang mordió un escorpión en una apuesta mientras enseñaba en el extranjero en China. Y en la escuela secundaria, Breidbart había comido gusanos con sabor a queso. Años más tarde, todos hablaron de sus experiencias y decidieron iniciar un negocio de insectos comestibles.

Antes de fundar Chirps, los tres amigos ya habían trabajado juntos en actividades empresariales. Habían propuesto una idea para una empresa de mochilas socialmente emprendedora a los Laboratorios de Innovación de Harvard, pero la idea fracasó en la competencia. Los tres amigos se fueron por caminos separados, hasta que a D’Asaro se le ocurrió una nueva idea de negocio: grillos.

D’Asaro se topó con un informe de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación sobre insectos comestibles en 2013. Según el sitio web de Chirps, alrededor de 2.500 millones de personas en todo el mundo comen insectos, que están repletos de proteínas, vitaminas y minerales. Según el sitio web de la compañía, se necesitan 2000 galones de agua para producir una libra de carne de res, en comparación con solo un galón para producir una libra de grillos. Envió el artículo a Wang y Breidbart, quienes aceptaron unirse a la empresa de errores.

Inicialmente, los tres imaginaron que su empresa vendiera insectos enteros, un refrigerio popular en muchos países, incluidos Tailandia y México. Pero a medida que hacían experimentos, se dieron cuenta de que muchos estadounidenses no podían superar la idea de comer insectos en su totalidad. Para hacer que su marca fuera más comercializable, decidieron aplastar los errores y usarlos como ingrediente en algo más famoso.

“Todos comen papas fritas”, dice Wang, y nació Chirps Chips.

Los tres regresaron a Innovation Labs, donde encontraron el apoyo inicial que necesitaban. El primer minorista de Chirps fue Cambridge Naturals en Porter Square, y solo unos años más tarde, Chirps se vendió en 20 mercados de alimentos saludables y 73 tiendas de aeropuertos en todo el país.

En 2016, Wang, D’Asaro y Breidbart protagonizaron Shark Tank, un reality show corporativo. El espectáculo fue un éxito: llegaron a un acuerdo con el famoso empresario Mark Cuban, quien compró una participación del 15 por ciento en su empresa.

Chirps apareció en el reality show de negocios Shark Tank en 2016, donde llegaron a un acuerdo lucrativo con el famoso empresario Mark Cuban.Chirps apareció en el reality show de negocios Shark Tank en 2016, donde llegaron a un acuerdo lucrativo con el famoso empresario Mark Cuban. gracias a los chirridos

La inversión de Cuban le dio a la empresa un “sello de legitimidad”, explica Wang. Antes de ser cubano, Wang recuerda cómo las tres fueron etiquetadas injustamente como niñas ingenuas y, como resultado, enfrentaron desafíos de recaudación de fondos.

“Inmediatamente después de Mark, pude recaudar dinero por teléfono y cerrar un cheque en 30 minutos”, dice Wang. Pasaron de vender sus chips en unas pocas docenas de tiendas a más de 1500, incluidas cadenas como ShopRite y museos como el Museo Americano de Historia Natural.

Incluso seis años después, la gente sigue descubriendo Chirps a través de las reposiciones de Shark Tank, dice Wang. En muchos sentidos, dice, “Shark Tank es el regalo que sigue dando”.

Chirps ahora ofrece una amplia gama de refrigerios con infusión de cricket. Tienen tres sabores de papas fritas, una mezcla de galletas con chispas de chocolate, polvo de proteína de chocolate y vainilla, e incluso un “polvo de grillo” de grillos secos y triturados.

“Estamos en un punto crítico en la historia de este tipo de ingredientes donde hay un nivel de conciencia y comprensión que es mayor que nunca”, dijo Breidbart. A medida que los fundadores continúan expandiendo Chirps, ya sea a través de asociaciones de marca o líneas de productos más grandes, su objetivo principal es hacer que la marca sea lo más atractiva posible para los consumidores.

Chirps apela al deseo de los consumidores de ‘hacer el bien’, o al menos obtener garantías de las empresas de que lo están haciendo bien. “Bueno para ti” y “bueno para el planeta” se encuentran en la parte superior de la página de inicio de Chirps. También apela al sentido de novedad del consumidor y se alinea con el valor impactante del ingrediente. En el frente de sus bolsas de papas fritas dice “EAT BUGS” más grande que el logotipo de Chirps.

Inspirándome en Breidbart, D’Asaro y Wang, decidí probar yo mismo algunos insectos comestibles. Durante el desayuno, mis amigos y yo probamos una bolsa de chips Chirps con sabor a barbacoa.

Cuando abrí la bolsa y saqué un chip, no sabía qué esperar. Antes de comerlo, traté de convencerme de que era solo otro chip. Pero eso fue difícil de hacer con el comando “COME BUGS” en la bolsa. Fui por eso. Tomé un bocado.

¿Habría un repulsivo sabor a insecto? ¿Sentiría retorcerse los fantasmas de los grillos fritos? No. Sabía como un chip de barbacoa normal.

— Se puede contactar al escritor de la revista Sage S. Lattman en sage.lattman@thecrimson.com.

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