Skye Blackburn estaba de vacaciones en Tailandia cuando comió un grillo por primera vez.

No fue el momento propicio que uno esperaría del científico de alimentos y entomólogo, quien sería pionero en la producción de insectos comestibles en Australia.

“Era uno de esos grandes grillos de campo y estaba cocinado en mucho aceite. Realmente no me gusta mucho el chile, pero estaba muy picante”, dice Blackburn.

“Tenía aceite caliente en el medio y me quemó un poco en la lengua. No me gustó nada”.

Skye Blackburn comenzó a vender insectos comestibles en 2007.Skye Blackburn comenzó a vender insectos comestibles en 2007. (Incluido)

Pero los gusanos de bambú que probó a continuación resultaron ser mucho más prometedores.

“Los gusanos de bambú tenían la textura de las burbujas de arroz y estaban aromatizados con hierba de limón y jengibre. Eran muy, muy sabrosos”.

Eso fue hace 15 años, en 2007.

Cuando regresó a casa, Blackburn comenzó a experimentar con insectos comestibles.

Los agregó a piruletas, lo que resultó ser un gran éxito entre los niños en una exposición educativa. Pronto, las tiendas de piruletas y las empresas de marketing estaban ansiosas por venderlas.

Como nutricionista, Blackburn sabía que tenía que etiquetar correctamente si quería vender comercialmente sus productos de insectos comestibles.

Un niño come los chips de maíz de cricket de Skye Blackburn, que se venden en 1000 comedores escolares en toda Australia.Un niño come los chips de maíz de cricket de Skye Blackburn, que se venden en 1000 comedores escolares en toda Australia. (Entregado)

“Los envié a pruebas nutricionales en el laboratorio, y cuando obtuve los resultados, me sorprendió mucho que nadie los estuviera comiendo como fuente de alimento porque eran muy nutritivos”, dice Blackburn.

“Fue en ese momento que sentí que tenía la combinación perfecta de habilidades para convencer a la gente de que era una buena idea y para llevar la proteína de insectos a la corriente principal en Australia”.

Cuando Blackburn comenzó su negocio, era una operación de patio trasero en el oeste de Sydney. Ahora sus granjas de proteínas de insectos producen millones de grillos en espacios de almacén convertidos.

Los chips de maíz de cricket de Blackburn, elaborados con proteína de cricket en polvo, se desarrollaron inicialmente para ganarse a su hijo, un quisquilloso con la comida, y ahora son uno de sus productos más populares. Se venden en los supermercados IGA, en línea en Dan Murphy’s y en más de 1000 comedores escolares.

Su empresa, Circle Harvest, también vende refrigerios de gusanos de la harina, pasta de grillo rica en proteínas y polvo de proteína de grillo.

Una de las principales ventajas de la cría de insectos como futura opción alimentaria es su huella de carbono relativamente baja, dijo Blackburn.

Los insectos pueden obtener productos de desecho de alimentos y se reproducen rápidamente, desde el huevo hasta la cosecha en solo seis semanas.

“Eso significa que en realidad podemos producir más proteínas en un período de tiempo más corto, con menos recursos y con menos estrés en el planeta”, dice Blackburn.

“Si reemplaza solo una comida a base de carne por semana con una comida que usa grillos como fuente de proteína, está ahorrando efectivamente más de 100,000 litros de agua potable por año.

“Generan 1/100 de la cantidad de gases de efecto invernadero si también los comparas con la ganadería tradicional”.

Para 2050, el mundo necesitará alimentar a otros dos mil millones de personas, y los científicos e investigadores líderes deben considerar la cuestión cada vez más apremiante de cómo producir entre un 60 y un 70 por ciento más de alimentos.

Robyn Warner es profesora de Ciencias de la Carne y presidenta de la Iniciativa de Investigación Future Food Hallmark en la Universidad de Melbourne.

Warner dice que solo tenemos que mirar los estantes de los supermercados para ver cómo está evolucionando lo que comemos.

“Está cambiando constantemente”, dice Warner.

“Tenemos proteínas de insectos en el mercado y los productos de proteínas vegetales han surgido rápidamente”.

Según datos de Vegan Australia, la cantidad de productos veganos en el sitio web de Woolworths se ha más que duplicado en los últimos tres años: de 550 en 2019 a alrededor de 1800 este año.

Los gigantes de la comida rápida también se están subiendo al carro de las comidas basadas en plantas, con KFC agregando ‘Wicked Popcorn Chicken’ a base de proteína de guisantes a los menús minoristas australianos seleccionados el mes pasado.

El pollo con palomitas de maíz malo a base de plantas de KFC se lanzó en algunas tiendas de Nueva Gales del Sur el mes pasado.El pollo con palomitas de maíz malo a base de plantas de KFC se lanzó en algunas tiendas de Nueva Gales del Sur el mes pasado. (Entregado)

Australia es el tercer mercado de alimentos vegetales de más rápido crecimiento en el mundo.

En 2019-20, la industria de la carne de origen vegetal de Australia generó 185 millones de dólares en ingresos y, para 2030, se espera que el gasto de los consumidores en “carne” de origen vegetal en Australia alcance los 3.000 millones de dólares, según cifras de la Comisión Australiana de Comercio e Inversión.

Warner dice que uno de los principales grupos de consumidores que incorporan alimentos de origen vegetal en sus dietas son los “flexitarianos”, que están abiertos a comer tanto carne como productos veganos o vegetarianos.

Si bien los flexitarianos pueden no estar listos para dejar la carne por completo, a menudo intentan reducir la cantidad en su dieta, dice Warner.

“En este momento, el atractivo gira en torno al bienestar animal, la sustentabilidad en general, la salud y, para algunas personas, simplemente no les gusta el sabor de la carne”, dice Warner.

Pero siempre habrá personas que nunca dejarán la carne porque les gusta demasiado el sabor, agrega.

Los consumidores pueden esperar que lleguen a los estantes más productos combinados, que contienen ingredientes de carne y vegetales, lo que ofrece otra oportunidad para reducir el consumo de carne, dice ella.

“Aquí es donde aún puede obtener un sabor y una textura realmente buenos, así como obtener algunos de los beneficios para la salud percibidos de los productos a base de plantas”, dice Warner.

A medida que aumentan las preocupaciones sobre la inflación de los alimentos y la seguridad alimentaria en todo el mundo, Warner predice que la carne se convertirá en “un producto más premium” con el tiempo.

¿Alguien para cebra o dodo?

Si bien todavía es una gran exageración, parece cada vez más probable que la carne cultivada, cultivada a partir de células o tejidos animales en un laboratorio, se convierta en una importante alternativa alimenticia en las próximas décadas, dice Warner.

“Creo que la carne cultivada jugará un papel importante en esto, además de la ganadería tradicional, pero también creo que probablemente solo atraerá a ciertas personas”, dice.

Un estudio realizado hace tres años por Future Food Hallmark Research Initiative encontró que muchos todavía ven la carne cultivada como indeseable, o tienen “un poco de asqueroso factor”.

La encuesta encontró que más del 50 por ciento de los consumidores en muchos países estarían dispuestos a comer carne cultivada.

La adopción parece estar creciendo lentamente, dice Warner.

Los nuggets de pollo cultivados en laboratorio ya están a la venta en Singapur, una primicia mundial.

Carne a base de células de Vow servida al famoso chef Neil Perry.Carne a base de células de Vow servida al famoso chef Neil Perry. (Patricio Stevenson)

Si bien la carne cultivada en laboratorio aún tiene que pasar los estrictos obstáculos legales para su comercialización en Australia, hay algunas empresas que ya producen carne cultivada en laboratorio aquí.

En 2020, la empresa emergente de Blackbird Ventures, Vow, sirvió algunas de sus carnes cultivadas en laboratorio a uno de los chefs más conocidos de Australia, Neil Perry.

La empresa, que ahora emplea a 54 personas, se compromete a producir fuentes de alimentos tradicionales en el laboratorio (pollo, res y cerdo), así como carnes de variedades alternativas que normalmente no comemos, como tortuga, cebra, león y yak.

El cofundador de Vow, George Peppou, planteó esta pregunta en una charla TEDx en enero de este año: “¿Por qué comer pollo, cerdo y ternera, cuando podemos diseñar algo mejor?”

“¿Qué tiene de especial el punto cero 1 por ciento de los animales que comemos?” le pregunta a la audiencia.

“Tus padres, tus abuelos y tus bisabuelos probablemente comieron mucha menos carne que tú, pero la carne que comieron fue mucho más variada”.

“Charles Darwin pasó muchos años navegando alrededor del mundo, comiendo todos los animales que encontraba y escribiendo informes detallados sobre cómo sabían: la carne de res, el pollo y el cerdo no estaban ni cerca de los primeros lugares de esa lista”.

Aunque nadie había comido dodo en aproximadamente 300 años, el animal extinto aún podría regresar a los menús, dice Peppou.

“Gracias a los rápidos avances en la biología moderna, incluso podemos usar parte del código genético conservado y reconstruido para recrear la experiencia de disfrutar del dodo como alimento”.

El dodo está extinto, pero ¿podría regresar a nuestros platos?El dodo está extinto, pero ¿podría regresar a nuestros platos? (Archivos de Fairfax)

Los humanos se han vuelto enormemente eficientes en la producción de pollo, vaca y cerdo para el consumo, pero otras especies sin explotar pueden tener beneficios cuando se fabrican en un laboratorio, como células de crecimiento más rápido y mayor densidad, dice Peppou.

Si bien los productos a base de plantas ya han encontrado un mercado con vegetarianos y flexitarianos, Peppou cree que siempre habrá un porcentaje de “comendores de carne empedernidos” que simplemente no estarán dispuestos a renunciar a un bistec jugoso, donde es probable que la carne cultivada en laboratorio ingresar.

Sin embargo, Warner dice que aún no está claro cuánto costará la carne cultivada, lo que probablemente sea un factor importante en el consumo de los consumidores.

Sin embargo, la gran cantidad de investigación y apoyo financiero que se invirtió en la industria emergente hizo que el salto fuera más inevitable, dice.

“Hace cinco años, realmente no creía que la carne cultivada llegaría a los estantes en Australia, o no pronto”, dice ella.

“Ahora creo que podría llegar a Australia en cinco a 10 años, observando lo que está sucediendo en todo el mundo”.

Póngase en contacto con la reportera Emily McPherson en emcpherson@nine.com.au.

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