Cuando Google declaró su intención de “reponer el 120 por ciento del agua que usamos para 2030” en septiembre de 2021, la gigante empresa tecnológica reveló pocos detalles sobre exactamente cuántos litros representa ese compromiso para las instalaciones individuales. Dicho esto, el equipo de gestión del agua ofreció muchos detalles sobre las ideas y asociaciones que utilizará para lograr la “positividad del agua”.

El lunes, Google publicó algunas métricas que usará para comparar ese progreso, enfocándose principalmente en los centros de datos que generan ingresos, muchos de los cuales dependen del agua para mantenerse frescos. Aquí está el número total para pensar: en 2021, los centros de datos globales de Google consumieron 4.300 millones de galones de agua, o la cantidad de agua que se necesitaría para regar 29 campos de golf en el suroeste de EE. UU.

Visto de otra manera, el centro de datos promedio de Google consume 450,000 galones de agua todos los días. Para aquellos a quienes les gustan las comparaciones simples y cotidianas, esa es la cantidad de agua que se necesita para cultivar algodón para 160 pares de jeans, incluido el proceso de convertirlo en algo en su armario. En cuanto a los centros de datos de EE. UU., la instalación de Google en Council Bluffs, Iowa, tendrá la mayor extracción de agua para 2021, la friolera de 1.100 millones de galones, un factor que los ejecutivos de Google relacionan con el estado del sitio como uno de los campus más grandes del mundo.

“Los servidores están calientes. Necesitamos enfriarlos”, señaló Kate Brandt, CSO de Google, cuando hablamos sobre la evolución de la estrategia de gestión del agua de la empresa. Ese marco tiene tres pilares principales, dijo Brandt: promover el uso responsable del agua en todas sus instalaciones (no solo en los centros de datos); apoyar el trabajo en temas de abastecimiento y calidad en las cuencas fluviales afectadas por sus actividades; y usar su tecnología para ayudar a otras organizaciones a navegar por los problemas relacionados con el agua. (Un ejemplo es FloodHub, que utiliza satélites e inteligencia artificial para predecir inundaciones de ríos con hasta una semana de anticipación, lo que permite una mejor planificación).

Abordar las preocupaciones interrelacionadas relacionadas con el consumo de agua y electricidad, junto con el impacto asociado en las emisiones de dióxido de carbono, es uno de los mayores desafíos para cualquier gran operador de centro de datos. En una publicación de blog sobre su nuevo compromiso, Brandt informa que los centros de datos enfriados por agua usan aproximadamente un 10 por ciento menos de energía que aquellos que usan métodos asociados con el enfriamiento por aire. El año pasado, la empresa estimó que el uso de refrigeración por agua ayudó a Google a reducir la “huella de carbono relacionada con la energía” de sus centros de datos en unas 300.000 toneladas de CO2.

La mayor parte de la cantidad total de agua “operativa” utilizada por Google en 2021 está relacionada con estos centros de datos; según el informe ambiental de 2022, retiró 6.300 millones de galones en ese año fiscal. De esa cantidad, se dispusieron 1.700 millones. A partir de 2017, Google absorbió alrededor de tres mil millones de galones anuales, por lo que puede hacerse una idea de por qué Google se ha centrado en las innovaciones relacionadas con la refrigeración “consciente del clima”.

Ese trabajo se acelerará, según Brandt y Ben Townsend, jefe de estrategia de infraestructura y agua de Google. “Trabajamos con hidrólogos locales… También necesitamos evaluar el panorama energético y el estado de la red eléctrica… Tratamos de optimizar la energía libre de carbono y el agua de origen responsable”. Y esta ecuación se equilibrará de manera muy diferente, según la ubicación, dijo Townsend.

Para tener una idea de las posibilidades, observe las operaciones de Google en el condado de Douglas, Georgia, donde la empresa utiliza aguas residuales recuperadas: de los 422 millones de galones extraídos en el sitio en 2021, solo 13, 2 millones de galones de agua potable.

Si bien Townsend no ha revelado el tamaño de la inversión, no fue una empresa trivial. Google financió el desarrollo de una “instalación secundaria” a unas cinco millas de su centro de datos. El sistema intercepta el agua de la planta de tratamiento de agua de la Autoridad de Agua y Alcantarillado del condado de Douglas que, de lo contrario, se descargaría en el río Chattahoochee, que tiene el estatus de National Water Trail. Luego, esa agua se envía a las instalaciones de Google para su uso en el proceso de enfriamiento. El agua que no se ha evaporado se trata con equipos de efluentes en el sitio de Google y luego se devuelve al río.

Este enfoque cerca del área metropolitana de Atlanta representó una situación un tanto inusual porque muchos centros de datos no están ubicados en los centros metropolitanos, dijo Townsend. Pero al coordinarse con el municipio local durante varios años, la empresa pudo coordinar una fuente confiable de agua, dijo.

El uso de agua recuperada es una estrategia en los Países Bajos, donde Google contribuyó al desarrollo y financiamiento de una tubería de agua industrial que reduce la dependencia del agua subterránea. La instalación fue construida en colaboración con una subsidiaria de la compañía local de agua North Water. Se consideró un enfoque que utiliza la desalinización de agua de mar, pero se rechazó debido a los intensos requisitos de ese enfoque, según informes de noticias locales.

Townsend dijo que el uso de agua recuperada se está evaluando para cada ubicación del centro de datos, pero la compañía no tiene un objetivo específico sobre la cantidad de agua que reciclará en el futuro. Está desarrollando nuevos sistemas que utilizan una alternativa de bajo consumo de agua que reduce el uso de agua del centro de datos hasta en un 50 por ciento, pero aún no ha compartido detalles sobre cuándo estará disponible ese enfoque o si se implementará primero.

El enfoque de Google en el agua coincide con el de Meta, que ha estado informando oficialmente sobre su consumo básico de agua durante al menos siete años y priorizando formas de reducirlo durante al menos una década. Meta anunció el otoño pasado el objetivo de convertirse en “agua positiva” al restaurar el agua en los lugares donde su centro de datos e instalaciones impactan el consumo. Según el Informe de Sostenibilidad 2022, Meta retiró unos cinco millones de metros cúbicos en 2021, frente a unos 3,7 metros cúbicos en 2020. El año pasado recuperó unos 2,3 millones de metros cúbicos, poco más que en 2020.

Microsoft ha hablado menos sobre su estrategia de agua, aunque también se ha comprometido a reponer más agua de la que usa para 2030. metros cúbicos frente al consumo total de 4,5 millones de metros cúbicos, según el último informe medioambiental.

En comparación con sus rivales de computación en la nube, Amazon tiene relativamente poco que decir sobre su estrategia de agua, aunque al igual que Google, prioriza la reutilización del agua en sus centros de datos.

Este artículo apareció por primera vez en GreenBiz.com.

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